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Les fibres naturelles

Le coton

Le coton, constitué de cellulose, est la fibre naturelle la plus utilisée au monde. Il demeure le roi incontesté de l'industrie textile mondiale

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Martin LaBar

Qu'est-ce que le coton?

Le coton est une fibre qui entoure les graines de cotonniers Gossypium, un arbuste originaire des régions tropicales d'Afrique, d'Amérique et d'Asie. Il est constitué de cellulose naturelle. Ses qualités sont telles – douceur, «respirabilité», résistance, entre autres – que c'est la fibre naturelle la plus utilisée dans le monde; il sert à confectionner toutes sortes de vêtements et d'articles textiles pour la maison. La culture du coton remonte à des milliers d'années – on a retrouvé des fragments de ce tissu datant de 5 000 ans avant J.-C. au Mexique et au Pakistan. Grâce à l'invention des machines à filer et à tisser au 18e siècle, la Grande-Bretagne est devenue le principal exportateur de textiles et le moteur de la révolution industrielle en Europe. L'Amérique du Nord a développé la culture du coton pour répondre aux besoins de l'industrie textile britannique. Puis la culture s'est propagée dans le monde entier et la transformation de la fibre a joué un rôle de premier plan dans l'industrialisation de nombreux pays.

Par qui est-il produit?

Le coton, cultivé dans 130 pays environ, est l'une des principales cultures du monde. Au cours des cinquante dernières années, elle occupait 2,5% environ de la surface agricole mondiale. Selon les pays, le coton est cultivé dans de petites fermes à forte densité de main-d'œuvre qui pratiquent une culture pluviale, tel est le cas au Burkina Faso, ou bien sur de grandes exploitations qui font un usage intensif de l'irrigation et de technologies de pointe. Dans les pays en développement, c'est une culture commerciale importante pour des millions de paysans et les revenus qu'il engendre contribuent à la sécurité alimentaire des ménages ruraux.

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Bill Murray

Comment est-il produit?

La fibre de coton est le fruit qui entoure les graines du cotonnier. Alors que dans la plupart des pays en développement la cueillette est manuelle, elle est fortement mécanisée dans les pays développés. La fibre de coton, qui adhère encore à la graine, est acheminée à l'usine d'égrenage, où elle est nettoyée par des machines qui la séparent de la graine et autres impuretés. Les fibres sont ensuite compressées dans des balles, emballées et transportées par bateau.

Quelle est la production?

La production mondiale s'élève à 25 millions de tonnes par an, soit cinq fois plus que toutes les autres fibres naturelles réunies. Les principaux pays producteurs sont la Chine, les États-Unis, l'Inde, le Pakistan, l'Ouzbékistan et le Brésil. Une grande partie de la production est exportée vers des pays où elle est manufacturée puis réexpédiée, parfois sous forme de vêtements qui seront vendus dans le pays même qui a produit la fibre.

Perspectives d'avenir

Ces dernières décennies, le coton a conservé ses parts de marché en dépit de la forte concurrence des tissus synthétiques comme le polyester. L'amélioration de la production et des technologies de transformation a permis de juguler les coûts et le coton est toujours prisé des consommateurs. La part de marché des vêtements et des articles pour la maison en coton devrait rester stable, mais le futur de la fibre dépendra des progrès technologiques, notamment d'une meilleure gestion des maladies et des ravageurs du cotonnier.

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